為何需要太空保險?

為何需要太空保險?

有人說司機需要保險才能開車,所以太空科技公司發射太空船之前也應該購買保險,不過在商言商,這對於保險公司來說並非最明智的商業決定。始終客戶基數太少,風險又太高。

根據專家分析,保險業 2017 年的保費是七億一千五百萬美金,繳付了六億三千六百萬的賠償。雖然利潤不多,但眾所周知毛利每年都會波動。客群太少就會增加波動。話雖如此,保險業仍然是長期獲利的行業。不少國際保險專家已匯聚他們的專業知識,幫助太空業界評估風險及設計方案。

不過,新一輪的航天飛行意味著保險也需要改變。 

航天飛行的風險

航天飛行越來越普遍,因為私人公司降低了發射人造衛星及載具的成本。太空保險有以下幾種:

  • 發射前運載硬件保險

  • 火箭發射保險

  • 軌道上人造衛星保險

概括來說,人造衛星保險將會變得複雜得多。地球的軌道上已有大量太空垃圾和殘骸,包括太空探索初期棄置的火箭發射器、2007年衛星爆炸和2009年相撞後的碎片。

最多碎片的地方是近地軌道 (LEO),有些公司像是 OneWebSpaceX 正計劃發射全新的人造衛星,進一步增加近地軌道上的裝置數量。雖然宇宙浩瀚龐大,相撞的機會甚微,但衛星數量越多,碰撞的機會就越大。此外,風險不限於軌道上的死物,運行中衛星也有相撞的可能。

較為便宜的人造衛星價錢數百萬元;而大型傳訊衛星則位於地球靜止軌道,價值可以高達十億美元。負責運作這些衛星的公司自然希望保障他們的巨額投資,這就是保險大派用場的地方。沒了保險,衛星營運商就會需要把壞了的衛星視為全損,有機會嚴重影響盈利。

保險公司其中一個重任就是評估相撞風險。與其他類型的保險一樣,風險越高,保費越貴。這對於核保人是首要考慮因素。如果發生更多碰撞事件,保險市場就會調高保費。

太空業界正積極解決相撞問題。業界不少人正提倡新衛星需要更嚴謹的標準才能發射,以防止它們成為軌道上的另一個殘骸。此外,其他研究專家及初創公司也有鴻圖大計,加入新的裝置來把殘骸從軌道上移走。 

XL Catlin 的高級副主席 Chris Kunstadter 表示保險公司「涉及」部份上述計劃,但拒絕透露更多的詳情。他說「每個人都意識到處理太空垃圾符合他們的利益。」

保險如何改變?

航天飛行保險不僅限於私人界別。三十年前,美國政府已決定一旦商業火箭發射時發生災難,政府會賠償巨額的附帶損毀。即使保險不會賠償昂貴的火箭載荷或火箭本身,但如果火箭失事墜落到人口密集的地方,保險會賠償潛在的巨額損毀。

政府決定承擔責任是轉捩點。Vector 營運總裁及 SpaceX 早期的行政主管 Jim Cantrell 對此大加讚揚,認為這個決定催生了商業太空公司成立。據 Cantrell 所說,這是雙贏局面,因為這降低了私人層面的風險,亦讓政府有理由規管業界,確保公司不會胡亂建造火箭。 

時間來到 2019 年,美國的 SpaceX 是現時全球最成功的火箭公司之一。除了少量的事故之外,這家由 Elon Musk 開設的初創公司成績彪炳,成功擠下政府的長期合約商,贏得不少獎項。 

保險公司要發射火箭需要不少相關的保險,這些保險的核保人對於 SpaceX 都十分有信心。 此外,太空業界的其他競爭者也有悠久的歷史,使風險評估更為輕易。

現代火箭 

全新航天初創企業的崛起,意味著有很多新的風險。每次有新型號的火箭技入市場,都需要由聯邦機構及保險公司小心評估。近年,有一定數量的火箭公司成立,部份開始投入市場。

美國私人航天公司 Rocket Lab 今年年初就完成了首次軌道飛行,並把四枚人造衛星發射上軌道。同樣,Vector 計劃在 2019 年完結前抵達軌道。Jeff Bezos 的 Blue Origin 及 Richard Branson 的 Virgin Orbit 都會在不遠將來引入其軌道發射技術。Cantrell 表示「在這個行業中,公司的成敗就繫於保險公司是否願意承保他們可能的損失。」

對保險公司來說,正確評估創新者的風險固然重要,但只有部份公司可能嚴重影響保險業的盈利。其他初創公司例如 Vector 都是打算發射細小且低成本的火箭,以及較便宜的人造衛星。

然而,較輕微的財政風險意味著對於保險公司來說更少利潤。根據摩根史丹利的報告,即使預計環球太空業規模到了 2040 年會增至十萬億美元,保險界亦只會由七億美元增長至八億美元,增幅約為14%。

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